"The more you know,the less you need."(知れば知るほど、必要なものは少なくなっていく。)・・・・・・・・・・・・・
 
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おはようございます。只今早朝5時20分です。太陽は西から昇りますが、さすがにまだあたりは暗い鹿児島中央駅です。九州新幹線の開業で西鹿児島と名乗っていたこと駅も鹿児島中央駅となり、終着駅にふさわしい堂々たる駅となりました。

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さて、今日は岐阜在住時にほんとうにひょうんなことから知り合いになったVW仲間(今は空冷はおりていて水冷VWオーナー)であるtabochanさんと会うことになっています。前日福岡で用事のあった彼と熊本駅でお昼に待ち合わせをして、車で高千穂をまわり、彼の住む延岡まで行って美味しい地鶏を食べさせてもらい、列車でまた鹿児島に戻ってくる計画にしました。

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当初、車で直接延岡入りする予定でしたが、tabochanさんも福岡に行く帰り道だし、自分も青春18きっぷがあと1回残っていたので、それを使って熊本まで行くことにしました。鹿児島中央5:40発の日豊本線始発で隼人(はやと)まで行きます。

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昨日のログには書かなかったのですが、桜島が今年に入り活動が活発になり、小噴火を繰り返しているようです。昨日も鹿児島市内は灰まみれで、路面電車が通ると、あるいはバスが通るとまっ白い粉が舞い上がっていました。列車は順調に錦江湾をなぞるように走りますが、突如として桜島から煙があがりました。どうやら小さな噴火が起こったようです。運よくシャッターチャンス、間にあいました。

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肥薩線の分岐駅、隼人に6:14に到着。ここからは肥薩線を乗り継いで八代まで行き、八代から鹿児島本線で熊本まで乗継待ち時間も含めると7時間もかかります。隼人でも約45分待ち。

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なぜ、西回りにしないかというと、九州新幹線が開通してから八代~川内(せんだい)間は鹿児島本線から第3セクタの肥薩おれんじ鉄道になり、運賃が別料金かつ高いのと、青春18きっぷは九州新幹線には乗れない、すなわち在来線のみで熊本まで行かなくてはいけないのです。でも、肥薩線の隼人~吉松間はまだ乗っていない路線なので、よしとしましょう。

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7:07隼人発で吉松に8:10に到着。ここは吉都線(きっと)が別れる分岐駅です。昔は鉄道の要衝だったみたいで、駅前にはSLの展示と動輪が保存されていました。今は寂れ、駅前には酒屋が1軒、それもまだ早朝であいていません。

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吉松でも約50分の待ち合わせです。50分あれば散策できますが、あいにく週末で店もやっていないし、じっと我慢の子です。これから吉松~人吉間は全国の路線でも珍しいスイッチバックが2ヶ所とループ線が1ケ所あり、また旧い駅舎が残っています。途中、霧島高原を望む車窓も見どころです。

来た車両はキハ31。国鉄時代末期に製作された車両ですが、山岳路線の勾配に備えてエンジンを強化してあります。

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今では珍しい方向幕ではなくサボ(行先表示板)でした。

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さぁ、人吉に向かって出発です。吉松駅を出発して構内を抜けるともういきなり坂道で、エンジンも悶え悶えになります。この吉松~人吉間34.8㎞に1時間かかっています。しかもこの区間はほとんど乗客はおらず1日5往復しか列車はありません。

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スイッチバックを終え、途中こんな素晴らしいビューポイントで徐行運転をしてくれました。高原を見ながら一気に列車は駆け下りて終点人吉に到着です。

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人吉からは、八代までどうしても列車の連絡がうまくいかず、「九州横断特急」を使います。特急は青春18きっぷでは乗れないので別途八代まで2,000円の出費です。

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九州の列車はカラフルなので好きです。列車は球磨川に沿ってクネクネと進みます。駅を通過するだけでたいしてスピードは出せないので、普通列車とそう所要時間は変わりません。この九州横断特急は文字通り九州を横断する列車で、人吉から熊本、熊本かた豊肥本線で阿蘇や豊後竹田を経由して別府までを走る特急です。乗りとおす人はいないと思いますが…。

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途中、復活したばかりのSL列車とすれ違い。向こうは満席です。レストアされたばかりのSLとデザイナー水戸岡氏による客車はキラキラ輝いています。シャッターチャンスがうまくいかず、ポールが入ってしまい見づらくてすみません。

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八代に到着。ここから鹿児島本線の普通列車で熊本です。

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11:47やっと熊本到着です。2011年の九州新幹線全通に備えて、駅前整備の真っ最中でした。
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